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lunes, 10 de noviembre de 2008

Contención ya operativa de plasma para la fusión nuclear



Dos prototipos de sistemas que se espera ayuden a contener plasma a más de 100 millones de grados centígrados han sido calificados oficialmente como listos para su uso por investigadores de los Laboratorios Nacionales de Sandia. Los sistemas, ambos protegidos con losetas especiales y un sistema de absorción de calor, provienen de EE.UU. y de la Unión Europea.
El plasma se alojará en el Reactor Termonuclear Experimental Internacional (ahora mayormente conocido por sus siglas ITER) en el sur de Francia. La máquina, de 10 pisos de altura, es el primer dispositivo operativo del mundo para manejar el ardiente plasma de esa manera, y tiene como objetivo demostrar que se puede obtener energía eléctrica del agua del mar, el material viable más abundante sobre la Tierra.
El ITER, del cual se espera que esté a punto en 2019, proporcionará un camino diferente para la fusión nuclear del utilizado en el método de compresión de diminutas cápsulas de isótopos de hidrógeno en nanosegundos y con campos magnéticos del orden de los megagauss en la Máquina Z de Sandia.
La tarea de ITER será demostrar que los campos magnéticos estables en el rango de 50 a 130 kilogauss, generados por el electroimán más potente de su tipo en la Tierra, dos veces más poderoso que el del CERN, pueden contener un plasma caliente de deuterio y tritio durante mucho tiempo en un volumen grande. Estamos hablando de una temperatura seis veces más caliente que los 15 millones de grados Celsius del Sol en su núcleo, durante aproximadamente 15 minutos, en un dispositivo de contención con forma toroidal y un volumen de 500 metros cúbicos.
Los sistemas probados en los Laboratorios de Sandia tienen un doble propósito.
Las losetas formarán la primera línea de defensa para los módulos del sistema de escudo nuclear del ITER, que protegen a los electroimanes y a la vasija al vacío del daño ocasionado por los neutrones.
Los sistemas también absorben iones del plasma, átomos neutros de alta energía, y rayos X, minimizando la cantidad de contaminación que vuelve a entrar en el plasma. La energía absorbida se transmite fundamentalmente a través de una estructura de apoyo de cañerías de cobre que contienen agua como refrigerante.
En una central eléctrica de fusión nuclear, el helio usado como refrigerante haría girar las turbinas para generar electricidad.
Los Laboratorios de Sandia y el BESTH de la Unión Europea en la República Checa tienen la misión de probar los sistemas prototipo. En la construcción intervienen centros de Rusia, China, Corea y Japón, además de la Unión Europea y EE.UU.
El autor principal del estudio es Vincent Lynch.

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